27 Jan
2019

No. 1031: MECANISMO ANTIKYTHERA

Category:Historia, Mundo

Página de origen: http://www.uh.edu/engines/epi1031.htm

por John H. Lienhard

Haga clic aquí para el audio del episodio 1031.

Hoy, encontramos una computadora de 2000 años en el fondo del océano. La Facultad de Ingeniería de la Universidad de Houston presenta esta serie sobre las máquinas que hacen funcionar nuestra civilización y las personas cuyo ingenio las creó.

Justo antes de la Pascua en 1900, seis buceadores de esponjas griegos y su tripulación fueron despedidos en el Mediterráneo entre las islas de Kythera y Creta. Se anclaron en la pequeña isla de Antikythera, justo al sureste de Kythera.

Así que decidieron sumergirse en esas aguas desconocidas para ver si podían encontrar esponjas. Lo que encontraron fue la gran masa descompuesta de un barco comercial que se hundió alrededor del 80 aC, justo antes de Cleopatra, justo antes de la Roma Imperial.

Este fue el primer antiguo accidente encontrado. Así que el gobierno griego envió a los buzos de esponja de vuelta en un barco de la marina. Se zambulleron 140 pies hacia abajo en el accidente. Esto fue antes de aparatos de buceo y tanques de respiración! Se zambulleron por un año, levantando estatuas, ánforas y otros bienes comerciales. Cuando terminaron, un buzo había muerto y dos estaban paralizados permanentemente.

A medida que las historias de los periódicos sobre el hallazgo se convirtieron en noticias de ayer, los académicos comenzaron a mirar de cerca un artículo: un conjunto de engranajes de bronce muy corroído, revestido en un marco de madera. Pero, en 1900, no sabíamos cómo conservar la madera antigua cuando la sacamos del mar. El marco pronto se derrumbó y se rompió.

Pensaron que el artilugio tenía que haber sido una especie de astrolabio de navegación, y los fragmentos yacían allí en el museo. En 1973, el historiador de Yale Derek de Solla Price finalmente publicó un estudio monumental de setenta páginas del artículo. Cuando lo hizo, toda nuestra visión de la antigua tecnología mediterránea tuvo que cambiar.

Por lo que podemos leer de las inscripciones en los engranajes, vemos que se trata de un pequeño planetario, diseñado para calcular y mostrar la posición del sol y la luna. Su complejo tren de engranajes era, de hecho, una sofisticada computadora analógica.

Para aprender todo eso, De Solla Price usó todas las herramientas del metalúrgico, radiólogo y cinemático de ingeniería. El tren de engranajes diferencial en esta vieja computadora me recuerda a la transmisión clásica del Modelo-T Ford.

Los dientes del engranaje son triangulares. Eso no es muy buen diseño de engranajes. Los historiadores saben que el engranaje se inventó por primera vez en el norte helenístico de África solo unos 200 años antes. Pero durante mucho tiempo habían asumido que el conocimiento griego de los engranajes era principalmente teórico. Bueno, lejos de eso! Nos habían engañado de nuevo porque sobrevivían muy pocos artefactos originales. Los engranajes de latón viejos se han corroído o fundido y reutilizado.

Pero los engranajes heroicos de la fábrica de arte WPA y los tiempos modernos de Charlie Chaplin no eran tan modernos como parecían ser. Ahora, la gran maravilla de finales del siglo XX, la propia computadora, resulta ser un vino nuevo, una piel muy antigua.

Soy John Lienhard en la Universidad de Houston, donde nos interesa la forma en que funcionan las mentes inventivas.

(Tema musical)


de Solla Price, D., Engranajes de los griegos: El Mecanismo Antikythera – una computadora de calendario de ca. 80 aC Transacciones de la American Philosophical Society, vol. 64, Pt. 7, 1974, pp. 1-70.

Agradezco a Fred Stahl, Wellington Systems, Norwalk, Connecticut, por sugerir un episodio de Antikythera y por llamar la atención sobre el artículo de De Solla Price. Agradezco a Eli Slawson de The Observatory of Carnegie Institution of Washington por proporcionar los siguientes tres sitios web de antikythera:
http://www.grand-illusions.com/antikyth.htm
http://www.ams.org/featurecolumn/archive/kyth1.html
http://www.nordex.com/htmlpages/amazing.html

 

Dibujo de John Lienhard

La forma compleja de los dientes de engranaje modernos

The Engines of Our Ingenuity tiene copyright © 1988-1997 de John H. Lienhard.

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